Wie op zoek is naar de ideale vakantieplek op aarde en zich wekenlang nestelt in Playa del Inglés of in een appartement in Maspalomas in het zuidelijk deel van Gran Canaria doet zichzelf echt tekort.

Inderdaad: Alicante, Faro of Malaga is anderhalf uur korter vliegen vanaf Schiphol. Maar wie wat meer geduld heeft, kan bijna 11 maanden per jaar genieten van fantastisch zacht zomerweer, heerlijke stranden, maar ook van sportief avonturieren. De keuze is er tussen de Canaria’s Lanzarote, Tenerife, Fuerteventura, la Palma, La Gomera en Gran Canaria, maar het laatste eiland is veruit het meest compleet. Gran Canaria Airport is als moderne, langgerekte luchthaven, voor de anderhalf miljoen toeristen uit Europa het startpunt van een vakantie. De meeste Nederlanders arriveren er per charter of hebben een packagedeal gesloten via bijvoorbeeld TUI. Reis, verblijf en voor velen ook een halfpension-arrangement zit allemaal in de prijs.

Eigentijds

Tien jaar geleden bezocht ik het eiland voor de allereerste keer. In vergelijking met nu een wereld van verschil. Aftandse appartementencomplexen zijn gesloopt en daarvoor verschijnen goed geoutilleerde, eigentijdse hotels in de plaats. Hoewel in het zuiden winkel- en uitgaanscentra, zoals Cita en de Kasbah, bij gebrek aan echte winkelstraten nog getuigen zijn van die tijd. Gran Canaria is op sommige plekken geïnfecteerd door massatoerisme. Met alle gevolgen van dien. Zoals de aanwezigheid van fastfood-horeca en enkele overgebleven uitgaanscentra. Maar wie meer wil dan alleen een bedje aan het zwembad komt ook aan zijn trekken. Gran Canaria is een sportief walhalla voor wandelaars, golfers en fietsers. Wie in staat is met een huurautootje de haarspeldtochten te bedwingen zal de ervaring van zijn leven hebben.

Het magische duinenstrand bij Maspalomas, als het ware de voortuin van Riu Hotel Maspalomas, is adembenemend. De panorama’s bij Roque Nublo en Roque Bentayga in Le Cumbre, zoals het bergachtige landschap in het centrum van het eiland wordt genoemd, zijn ronduit spectaculair. Wie niks wil missen moet de zonsondergang op de Pico de las Nieves eens aanschouwen. Bijna 2000 meter boven de zeespiegel dansen de wolken tussen de bergen en daalt de zon weg in het grote niets.

Alleen een slok van een Spaanse cava kan die verdoving doorbreken

Het eiland biedt voor elk wat wils. De avonturier die van het Spaanse leven houdt, inclusief de tapasbars, komt heel goed aan zijn trekken in de ‘grote’ steden met Las Palmas als hoogtepunt. Daar kunt u zeker als ‘traditionele’ toerist een dag doorbrengen. Bezoekjes aan Casa Museo de Colón, waar ontdekkingsreiziger Christoffer Columbus heeft gelogeerd voordat hij bij toeval in Amerika terechtkwam of aan de kathedraal van Santa Ana (entree €3) zijn een ‘must’.

De wandeling door het compacte centrum met een prima overdekte mercado, het plein voor het gemeentehuis, waar honden in gietijzer zijn gegoten en niet te vergeten het stadsstrand maakt het stadsbezoek compleet. De gouden lunchtip: restaurante La Marinera, aan het einde van de boulevard. Beter en Spaanser kan echt niet; inktvisjes, gegrilde groenten, tonijn, dun gesneden biefstukjes. Voor de tweede gouden tip moet u aan de andere kant van het eiland zijn. Bij El Senador aan de Paseo del Faro, even voorbij de vuurtoren. De tapas zijn in een modern jasje gegoten en worden geserveerd in hippe schaaltjes.

Comfortabel

Uitvalsbasis voor dit korte bezoek aan Gran Canaria was het RIU Maspalomas Hotel, een van de tien RIU’s op het eiland. Mijn oordeel: zeer comfortabel. De kamers met uitzicht op de duinen, de zwembaden, het ontbijt en de avondbuffetten bestaan uit verse gerechten met lokale ingrediënten; het is er allemaal. Maar dat is slechts een kant van de medaille. Gran Canaria is van meer markten thuis. Luxer en duurder, maar ook rondreizen en verblijven in hostals is een goedkopere mogelijkheid.

Wie echter de moeite neemt om de traditionele zonvakantie te combineren met avontuur doet er daarom goed aan met een huurauto het eiland een paar dagen te verkennen. Ook de georganiseerde excursies zijn prima, maar daar moet je wel van houden. Gran Canaria: het is er altijd een uur vroeger, pas op voor tasjesrovers, de taxi’s zijn zeer goedkoop, drugs zijn verboden, bij all-inclusive is gratis wifi inmiddels standaard en steeds meer hotels verwijderen de handdoeken op de ligbedjes die ’s ochtends vroeg door gasten worden neergelegd. Doorgewinterde vakantiegangers kunnen dus ook nog eens lekker lang uitslapen!